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Bare Feet, Beer and Heavy Metal Bangers: Golf Chills Out and Gets Cool

Bare Feet, Beer and Heavy Metal Bangers: Golf Chills Out and Gets Cool
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Bare Feet, Beer and Heavy Metal Bangers: Golf Chills Out and Gets Cool

Bare Feet, Beer and Heavy Metal Bangers: Golf Chills Out and Gets Cool

Le golf est l’un des sports les plus anciens au monde, avec des traditions précieuses affinées depuis plusieurs siècles. Mais de plus en plus au cours de la dernière décennie, de nombreuses personnes en sont venues à considérer le golf comme tout simplement vieux. Et pas dans le bon sens.

Le nombre de golfeurs récréatifs dévoués aux États-Unis a oscillé autour de 25 millions, mais la cohorte vieillit et plus de 1 600 terrains de golf américains ont fermé dans les années 2010. En 2004, et au cours des 14 années consécutives suivantes, la participation aux cours a diminué.

Ces jours-ci, cependant, une brise fraîche souffle à travers le club house poussiéreux du golf. Il n’est pas exagéré d’appeler ce mouvement le nouveau golf. Et le nouveau golf pourrait bien sauver le vieux golf de lui-même.

Cela a contribué à alimenter trois années consécutives de croissance de la participation qui a remodelé la démographie des golfeurs récréatifs juniors, qui sont maintenant deux fois plus susceptibles d’être des femmes et quatre fois plus susceptibles de ne pas être blancs.

Le nouveau golf a conduit à des parcours de six ou 12 trous radicalement révisés qui réduisent les coûts, l’utilisation du sol et le temps qu’il faut pour jouer une partie. Il a favorisé une multitude d’expériences hors parcours, y compris des lieux de divertissement animés qui mélangent l’ambiance d’un practice et d’un bar sportif, attirant une clientèle d’une moyenne d’âge de 31 ans. Cela a signifié des terrains de golf avec des systèmes de son intégrés jouant de la musique et avec des parties dans lesquelles personne ne compte ni ne s’en soucie. Plus visiblement, dans un sport dans lequel 75 pour cent des parties sont jouées sur des terrains de golf publics, le protocole à l’ancienne a été assoupli pour stimuler un esprit d’inclusion.

Par une soirée ensoleillée ce printemps dans le nord de la Floride, Mike Miles, un ancien joueur de 59 ans du PGA Tour qui a aidé à convertir un terrain de golf conventionnel défaillant en un terrain de golf public original de 12 trous appelé The Yards, a regardé par la fenêtre et a remarqué un jeune homme sur le premier tee pieds nus.

“Je suis ravi de le voir”, a déclaré un Miles souriant à propos du golfeur, qui avait dans la vingtaine et commençait une partie de trois trous connue sous le nom de boucle de bière, car elle commence et se termine à côté du bar du clubhouse. « Nous devons faire en sorte que le golf ne soit pas si sérieux. »

Les meilleurs joueurs sont d’accord.

« Peu importe ce qu’ils veulent faire, ils jouent au golf et c’est formidable », a déclaré Jordan Spieth, qui a 27 ans et a remporté trois championnats majeurs. « J’ai des amis du lycée et du collège, et ils ne gardent pas leurs scores. Ils sortent juste pour jouer de la musique et boire quelques bières. Ils l’adorent.”

Bien qu’un tel changement ait pu être considéré comme une menace pour le golf traditionnel il y a 10 ans, les dirigeants du sport ont maintenant adopté la relaxation.

« Offrir plus de saveurs de golf répond aux demandes évolutives », a déclaré Joe Beditz, président et directeur général de longue date de la National Golf Foundation. « Cela convient à la culture prédominante et est bon pour le jeu. »

Ashleigh McLaughlin, une ancienne golfeuse universitaire, est cadre avec Youth on Course, un programme qui a subventionné plus d’un million de parties, ramenant les prix à 5 $ ou moins. Elle a dit que le golf conventionnel était en train d’être étendu et non remplacé.

“Comme la plupart des coins du monde, le golf a connu ce genre d’éveil en ce qui concerne la diversité et l’inclusion”, a déclaré McLaughlin, qui est noir. « Les gens peuvent jouer au golf de manière traditionnelle, mais il existe d’autres façons d’apprécier le jeu, que ce soit en jouant pieds nus, en écoutant de la musique et en ne portant pas de polo. Il n’y a aucun jugement pour cela dans l’espace de golf.

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Comme tous les soulèvements, la mini-rébellion du sport a eu un lieu de naissance : la Virginie du Nord, où une société de divertissement de golf nommée Topgolf a fait ses débuts aux États-Unis en 2005. Elle s’est depuis étendue à 64 emplacements, la majorité dans ou à proximité des zones urbaines. Les installations de Topgolf, qui comptent en moyenne plus de 20 millions de clients par an, ont l’impression d’un bowling de style années 1950 situé dans un film de science-fiction du 21e siècle.

Alors qu’un complexe Topgolf ressemble à un practice de golf de routine, même s’il compte plusieurs étages, il se veut une expérience sociale. L’objectif est une compétition ludique à chaque poste de conduite surdimensionné, où un personnel d’attente garde les clients occupés avec de la nourriture et des boissons. Les joueurs choisissent parmi un ensemble complet de clubs pour viser des cibles à des distances variables – de 50 à 250 mètres – et des capteurs lisent une micropuce intégrée dans chaque balle de golf. Les points sont attribués en fonction de la proximité des balles par rapport aux cibles et sont affichés sur de grands écrans tactiles dans chaque baie.

Le rire, et non le silence imposant d’un tee de golf typique, est la bande-son dominante.

Le secret de l’essor de la popularité de Topgolf réside dans une atmosphère de « come-as you are » qui a attiré des gens qui ne jouent pas au jeu traditionnel. Les chefs de file de l’industrie ont autrefois rejeté Topgolf comme « pas du vrai golf ». Ils réalisent maintenant que Topgolf a trouvé un moyen de capitaliser sur un intérêt latent pour le sport. (Les cotes d’écoute des tournois de golf à la télévision sont élevées depuis des décennies, même s’il était entendu qu’une grande partie de l’auditoire ne jouait pas.)

“Topgolf a éliminé les frictions de l’entrée au golf et a permis aux gens de satisfaire facilement leur intérêt pour le jeu sans faire un gros investissement”, a déclaré David Pillsbury, directeur général de ClubCorp, qui possède ou exploite plus de 200 clubs de golf.

Pillsbury et ses frères de la communauté du golf considèrent désormais chaque Topgolf comme un avant-poste de recrutement, car des études de l’industrie ont montré qu’un nombre important de golfeurs débutants ont fait leurs débuts dans un Topgolf ou l’un de ses nombreux concurrents, comme Drive Shack, Big Shots et simulateurs d’intérieur. Selon la National Golf Foundation, la clientèle croissante de ces sites compte près de 13 millions de personnes et 45% de femmes, et provient de plus en plus de quartiers plus diversifiés et urbains.

L’année prochaine, Topgolf, qui a récemment fusionné avec Callaway pour 2 milliards de dollars, franchira une étape symboliquement importante lorsqu’elle ouvrira sa première installation en partenariat avec un terrain de golf municipal de neuf trous établi, bien qu’insignifiant, à l’ouest de Los Angeles.

Le parcours, dans la ville côtière d’El Segundo, en Californie, a été repensé et des projecteurs seront ajoutés pour les jeux nocturnes. La propriété peut devenir un modèle qui prouve qu’un lieu de divertissement de golf moderne peut convertir ses clients en joueurs d’herbe verte.

L’esprit novateur du projet El Segundo reflète une aspiration à l’échelle nationale à des lieux de jeu différents du country club stéréotypé.

À Quicksands, un parcours par 3 situé au sommet d’une étendue de dunes de sable dans le centre de Washington, la musique de Metallica émanant de haut-parleurs largement dispersés laisse entendre qu’un tour ne suivra pas la tradition.

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Il en va de même pour le conseil selon lequel l’utilisation d’un putter sur le tee est la meilleure option pour le plus long des trous de Quicksands, qui descend en pente raide sur 180 mètres du tee au green. L’ensemble du tracé, relié au complexe 18 trous de Gamble Sands, peut être parcouru en 90 minutes avec seulement quelques clubs en main.

Un panneau près de l’entrée résume l’ambiance : Imagination on display.

Même Tiger Woods, mis à l’écart par des blessures graves subies dans un accident de voiture en février, est dans le boom du golf alternatif. Il est devenu copropriétaire d’une chaîne de mini-golfs en pleine expansion et à la pointe de la technologie. Chacun des parcours de putting Popstroke de Woods, avec plusieurs trous qui incorporent des bunkers et des roughs, propose de la nourriture, de la bière artisanale, du vin et des glaces qui peuvent être livrés aux participants pendant le jeu. Il y a actuellement deux sites ouverts en Floride, et ce mois-ci, Woods a annoncé que son entreprise développerait sept autres cours, y compris des sites au Texas et en Arizona.

Si Woods est la tête d’affiche de la catégorie expérimentation dépassant désormais le golf récréatif, Rob Collins, autrefois personne relativement inconnue, pourrait désormais être le gourou du mouvement.

Il y a sept ans, Collins a vidé son compte bancaire pour construire un parcours de neuf trous à l’architecture distinctive dans l’est du Tennessee, ce que personne n’avait l’idée d’une Mecque du golf. Collins n’avait pas l’argent pour construire un club-house pour son nouveau parcours, appelé Sweetens Cove. Il ne pouvait pas non plus se payer une salle de bain. Des toilettes portatives et un hangar en aluminium de 20 pieds sur 10 pieds ont accueilli les golfeurs le jour de l’ouverture en 2014.

Les affaires étaient lentes, mais un autre phénomène – les médias sociaux – a aidé à faire connaître le charme excentrique de Sweetens Cove, qui est un mélange de jouabilité et de défis attrayants pour les golfeurs de tous niveaux. Des sites Web de golf influents comme The Fried Egg et le populaire compte Twitter Pas de pose a fait l’éloge de l’allure non conventionnelle et de l’approche minimaliste de Sweetens Cove.

Une attraction culte est née, alors que les golfeurs du monde entier ont joyeusement fait le pèlerinage dans la campagne du Tennessee à 30 miles à l’ouest de Chattanooga. Bientôt, Sweetens Cove a été classé parmi les meilleurs nouveaux terrains de golf américains.

En mars, lorsque Sweetens Cove a ouvert son système de réservation en ligne pour cette année, il a fallu 31 minutes pour chaque heure de départ disponible du jeudi au dimanche du 1er avril au 31 octobre.

“Nous sommes devenus une destination de golf internationale sans l’avantage de la nourriture et des boissons, de l’hébergement ou de la plomberie intérieure”, a déclaré Collins, 46 ans, en riant en mai. « Mené par les jeunes générations, le golf se recentre. Ils ont soif de golf captivant, et les anciennes hypothèses sur l’emplacement, la longueur et la configuration des trous de golf ne s’appliquent plus.

Collins et son partenaire de conception, Tad King, sont devenus des produits phares avec une multitude de projets achevés et planifiés.

“En ces jours sombres autour de 2016, je n’aurais jamais deviné que cela arriverait”, a déclaré Collins. “Mais nous y sommes.”

Le renforcement du nouveau mouvement du golf a été une augmentation du nombre de golfeurs juniors qui affluent vers des programmes d’instruction remodelés. Environ 34 pour cent des golfeurs juniors sont maintenant des filles, contre seulement 15 pour cent en 2000.

Jennifer Bermingham dirige un programme d’académie junior étape par étape appelé Crush It, qui a été mis en place dans près de 120 cours Club Corp de la Virginie à la Californie. Bien que l’instruction soit destinée aux garçons et aux filles, Bermingham fait apprendre aux filles dans des groupes exclusivement féminins.

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“Les filles aiment travailler ensemble et devenir amies et veulent avoir un élément social dans le jeu et s’entraîner”, a déclaré Bermingham, qui est une instructrice certifiée PGA et LPGA. « Il y a toujours des exceptions, mais les garçons aiment rivaliser les uns avec les autres et veulent voir qui est le gagnant. Il y a une mentalité qui est juste légèrement différente.

De nouveaux programmes comme Crush It ont renforcé des programmes de longue date comme The First Tee et Girls Golf, un partenariat de la LPGA Foundation et de la United States Golf Association qui a enseigné le jeu à des millions de jeunes golfeurs dans plus de 2 000 endroits.

Selon les données compilées l’année dernière par la National Golf Foundation, plus de 25 pour cent des golfeurs juniors ne sont pas blancs, alors que seulement 6 pour cent des jeunes golfeurs il y a 21 ans l’étaient.

La révolution culturelle du golf peut être vue dans toutes les facettes du jeu, peut-être plus particulièrement dans l’assouplissement des codes vestimentaires. Autrefois exigeant des chemises à col, des jupes pour femmes d’une certaine longueur et aucun chapeau tourné à l’envers, le golf se détend.

Les règles sont en train d’être réécrites dans tout le pays, en particulier sur les parcours publics qui représentent les trois quarts de l’inventaire du sport. Certes, tous les country clubs n’ont pas modifié leurs restrictions, mais dans de nombreux cas, seuls les pantalons en jean et les débardeurs sont interdits.

“Devoir rentrer votre chemise ou tourner votre chapeau vers l’avant, ces choses doivent disparaître”, a déclaré Laura Scrivner, directrice générale du Capital Canyon Club à Prescott, en Arizona, qui est exploité par Troon, une société mondiale de gestion de golf. “Il doit y avoir une touche plus légère maintenant.”

Scrivner se consacre particulièrement à repenser les protocoles du golf – elle a déjà organisé un tournoi de golf appelé “Meet, Greet and Cheat”, qui encourageait les joueurs à enfreindre toutes les règles du golf – et elle n’a pas laissé la convention s’opposer à Capital Canyon, qui est privé .

JP Sipla, membre de 44 ans, fait partie de ces golfeurs qui jouent ses parties pieds nus. Il se dit puriste du golf et joue avec un handicap enviable de sept, mais sa première question avant de rejoindre Capital Canyon était de savoir s’il serait obligé de porter des chaussures.

Assuré qu’il n’y avait pas de réglementation sur les chaussures, il s’est retrouvé sur le premier tee du club peu de temps après.

“Il y a peut-être eu quelqu’un qui a fait une blague sur le fait d’être pieds nus, mais c’était léger”, a déclaré Sipla lors d’un entretien téléphonique. « Je suis ici depuis environ un an maintenant. Tout le monde me connaît et ils m’appellent affectueusement « pieds nus ».

L’un des membres de Sipla, Dave Dove, qui a 89 ans et a été initié au golf par son père dans les années 1940, se réjouit du changement qu’il a constaté dans le jeu auquel il joue encore trois fois par semaine.

“Vous ne voulez pas que tout le monde se ressemble et agisse de la même manière”, a déclaré Dove. « Ce n’est pas comme ça que la vie est. Un terrain de golf est un grand endroit, il y a beaucoup de place pour tout le monde. Nous sommes juste là pour passer un bon moment.


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