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Chicago Improv Was Dead. Can New Leaders Revive It?

Chicago Improv Was Dead. Can New Leaders Revive It?
Written by admin
Chicago Improv Was Dead. Can New Leaders Revive It?

Chicago Improv Was Dead. Can New Leaders Revive It?

CHICAGO — Quatorze mois après la fermeture de iO Theatre en raison de la pandémie, une décision qui semblait temporaire à l’époque, le centre d’improvisation à étages avait l’air d’avoir été figé dans le temps, le calendrier étant bloqué en mars 2020.

Devant une scène, des chaises étaient disposées autour de petites tables rondes recouvertes d’une couche de poussière. Une liste d’épicerie dans une arrière-salle a rappelé aux employés d’acheter plus d’olives et de pommes de terre au four. Dans la salle, des panneaux manuscrits indiquaient aux spectateurs où s’aligner pour les spectacles.

“Ce couloir était tellement encombré que je suis sûr que c’était un désastre du code de prévention des incendies”, a déclaré Charna Halpern, co-fondatrice du théâtre, alors qu’elle inspectait le couloir stérile récemment.

En juin 2020, Halpern a décidé que le couloir resterait vide. Les revenus du théâtre étaient tombés à zéro au milieu de la fermeture, les factures s’accumulaient et près de 40 ans après avoir aidé à démarrer iO, Halpern a annoncé qu’elle était prête à le fermer définitivement.

Le théâtre n’était pas le seul en crise existentielle. Le même mois, des artistes de couleur là-bas et à Second City – les deux institutions d’improvisation les plus importantes de la ville, où la version moderne de la forme d’art est née – ont parlé publiquement de leurs expériences avec le racisme, l’iniquité et un manque persistant de diversité à les théâtres.

Puis, à moins d’une semaine d’intervalle, iO et Second City ont été mis en vente, augmentant l’anxiété des artistes qui s’inquiétaient déjà de l’avenir post-pandémique de l’improvisation. L’improvisation pourrait-elle être sauvée dans la ville où les comédiens en herbe affluent pour apprendre et se produire, comme l’avaient fait des stars comme Tina Fey, Stephen Colbert et Keegan-Michael Key ?

La reponse courte est oui. Moins d’un an après la mise sur le marché des entreprises, les acheteurs qui croient en l’improvisation de Chicago se sont intensifiés. Les deux sont des nouveaux venus dans l’industrie : Second City appartient maintenant à une société de capital-investissement basée à New York et iO à deux dirigeants immobiliers locaux.

Des décennies d’histoire et de pertinence culturelle font partie de ce qui a rendu ces théâtres des acquisitions attrayantes, mais après des appels à un changement transformationnel, une nouvelle ère de leadership est maintenant aux prises avec la quantité de l’ancienne culture d’improvisation qu’ils souhaitent préserver et à quel point ils sont prêts à abandonner. Chez iO, la critique de son manque de diversité raciale et d’équité est restée sans réponse pendant l’année d’incertitude du théâtre. Et bien que Second City soit de retour avec des spectacles réguliers et un plan pour se transformer en une compagnie antiraciste, il existe un certain scepticisme parmi les artistes et les étudiants que cet effort de réforme sera différent des tentatives précédentes (un coordinateur de la diversité est en place depuis au moins 2002, par exemple, et une revue avec une distribution particulièrement diversifiée a eu lieu en 2016, bien que tous les artistes de couleur aient arrêté avant la fin).

«Nous voulons que ce soit bon; c’est notre maison », a déclaré Rob Wilson, un improvisateur qui fait partie de la scène comique de Chicago depuis une décennie. “Vous allez leur donner le bénéfice du doute, mais vous n’aurez pas non plus peur de partir si ça va vers le sud.”

L’automne dernier, lorsque Jon Carr, un vétéran de l’improvisation, a été nommé nouveau producteur exécutif de Second City – le rôle créatif le plus important de l’entreprise – ses pairs lui ont posé la même question : « Pourquoi avez-vous accepté ce travail ? »

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L’institution de 62 ans venait de faire l’objet d’un déluge de plaintes d’artistes de couleur, qui racontaient des histoires d’humiliation, de marginalisation, de symbolisation et de mise de côté. En conséquence, le directeur général et producteur exécutif, Andrew Alexander, a brusquement démissionné cet été-là.

Pourtant, Carr a décidé d’accepter l’offre, faisant de lui le deuxième producteur exécutif noir de l’histoire de la société. (Le premier était Anthony LeBlanc, qui avait occupé le poste par intérim après la démission d’Alexander.)

Carr a déclaré aux personnes qui avaient posé des questions sur le travail que malgré la pression et le stress inévitable qu’il entraînerait, cela représentait une opportunité de changer une entreprise dont les dirigeants s’étaient déjà engagés à « tout démolir et à recommencer ».

“C’est de cela que les gens parleront dans 40 ou 50 ans”, a-t-il déclaré. « Nous avons la possibilité de façonner cette histoire. »

Assis dans un stand du restaurant Second City dans la vieille ville une semaine après la réouverture de l’entreprise en mai, Carr et Parisa Jalili, la directrice de l’exploitation qui avait été promue au milieu des critiques, ont coché certaines des mesures que l’entreprise avait prises pour répondre aux appelle au changement.

Il a documenté les plaintes et a embauché une société de conseil en ressources humaines pour les évaluer; il a réévalué les photos dans le hall vantant principalement les artistes blancs et étiqueté des croquis et des blagues offensants dans ses vastes archives ; il a mis par écrit ce que l’entreprise recherche lors des auditions pour essayer d’éviter les biais dans le processus.

“Nous avons pu tout faire rapidement parce que nous étions beaucoup plus petits et plus agiles après la fermeture”, a déclaré Jalili.

L’entreprise devait également s’assurer de survivre à la pandémie. Les cours d’improvisation en ligne ont été rendus permanents, augmentant les revenus en ouvrant la clientèle potentielle au monde entier, plutôt qu’à ceux qui pouvaient se présenter sur leurs sites à Chicago, Hollywood et Toronto. Puis, en février, Second City a été racheté par un groupe de capital-investissement, ZMC.

L’accord a rendu certains artistes encore plus sceptiques quant au retour de Second City meilleur qu’avant. Qu’est-ce que cela signifierait pour l’entreprise d’être détenue par une société d’investissement sans expérience dans la comédie ?

Jordan Turkewitz, associé directeur chez ZMC, a déclaré dans une interview que le rôle de l’entreprise en tant qu’investisseur n’était pas de dicter des décisions ou de s’impliquer dans les détails ; c’est poser des questions, offrir des conseils et soutenir financièrement la croissance de l’entreprise.

Second City organise plusieurs spectacles par semaine, mais pour iO, une réouverture est beaucoup plus éloignée.

De nombreux employés souhaitent désespérément revenir, a déclaré Scott Gendell, un cadre immobilier qui a acheté iO le mois dernier avec son ami de longue date Larry Weiner. Mais il n’y a pas de date de réouverture claire à l’horizon, a-t-il déclaré.

À l’heure actuelle, les nouveaux propriétaires prennent leur temps en interrogeant des partenaires d’exploitation qui aideront à gérer le théâtre et à contrôler son côté créatif.

“Nous sommes très délicats et très prudents quant à la réouverture parce que vous ne voulez pas vous écraser et brûler”, a déclaré Gendell.

Gendell est le type de Chicagoan de longue date qui ne supporte pas de voir les entreprises de marque de la ville fermer (« Je suis toujours coché que Marshall Field soit parti », a-t-il déclaré). Lorsqu’il apprit que Halpern avait mis iO en vente, lui et Weiner décidèrent de l’acheter pour préserver ce qu’ils considéraient comme une institution culturelle importante.

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Mais certains artistes s’intéressent moins à un iO conservé dans l’ambre à partir de 2020 et plus à un iO qui embrasse un changement radical en matière de diversité.

Le 9 juin 2020, cinq improvisateurs qui y avaient suivi des cours ou s’y étaient produits ont publié une pétition appelant le théâtre à s’attaquer aux problèmes bien ancrés de racisme institutionnel. Ils ont déclaré au Chicago Tribune “des efforts passés ratés ou inadéquats en matière de diversité, une attitude peu accueillante envers les artistes et les étudiants de couleur et un comportement problématique de la part du personnel”.

Les cinq improvisateurs se sont engagés à ne pas se produire chez iO tant que sa direction n’aurait pas répondu à une série de demandes, notamment l’embauche d’un coordonnateur de la diversité et de l’inclusion.

Le lendemain, Halpern a envoyé une note aux manifestants offrant des excuses larges et sérieuses pour les « échecs » de l’institution. Mais un peu plus d’une semaine plus tard, Halpern a annoncé que iO fermait ses portes, frustrant les artistes qui pensaient que le théâtre était sur le point de changer considérablement. Halpern a déclaré que la raison en était les implications financières de la pandémie – pas les manifestations.

Gendell a déclaré qu’il n’était pas prêt à présenter un plan pour répondre à ces préoccupations avant de faire appel à un partenaire opérationnel, mais a déclaré qu’ils recherchaient des partenaires dans des “communautés diverses”.

« Nous sommes des gens justes et j’ai confiance en mon système de valeurs », a-t-il déclaré.

Si iO et Second City veulent résoudre les problèmes qui les affligent depuis des décennies, les deux institutions devront convaincre des comédiens d’horizons variés que ce sont des endroits où il vaut la peine de revenir.

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En juin 2020, alors que les histoires de discrimination devenaient publiques, Julia Morales, une comédienne noire portoricaine qui avait joué à Second City et iO pendant des années, s’est dit : « Ces théâtres m’ont vraiment déçu. Est-ce que je veux revenir là-dessus ? »

Sa réponse était de créer quelque chose de nouveau. Elle a ramassé moins de 2 000 $ et a lancé le Stepping Stone Theatre, une organisation à but non lucratif qui, selon elle, se concentrerait davantage sur le soutien aux artistes de couleur et moins sur le résultat net. C’est l’une des rares nouvelles entreprises d’improvisation qui ont vu le jour dans la ville au cours de la dernière année.

Jusqu’à présent, Morales a choisi de maintenir certains liens avec Second City. En mai, elle improvisait sur scène le premier programme post-pandémie de la compagnie, et le mois prochain, son groupe et Second City collaborent sur un spectacle. Même si le théâtre l’avait déçue, a-t-elle dit, elle ne pensait pas que la voie à suivre était de l’exclure.

D’autres, comme les comédiens Shelby Wolstein et Nick Murhling, ont quitté Chicago pour trouver des opportunités à Los Angeles ou ont complètement abandonné les grandes institutions de la comédie. Et certains de ceux qui ont choisi de rester ne sont pas convaincus qu’il y ait eu des changements substantiels.

“Je ne lui ferai pas confiance jusqu’à ce que je le voie par moi-même”, a déclaré Kennedy Baldwin, qui a commencé le mois dernier dans une bourse de Second City qui offre une formation gratuite à un groupe diversifié d’acteurs et d’improvisateurs.

Parmi les interprètes désireux de voir l’institution changer, il est également crucial de diversifier le public, qui tend à devenir plus âgé et plus blanc. Ces artistes ne sont pas ravis du nouveau système de tarification des billets, que Second City a commencé à tester peu de temps avant la pandémie.

Le système, appelé tarification dynamique des billets, calcule les prix en fonction de l’heure du spectacle et du nombre de billets restants. Les billets les moins chers coûtent 25 $ chacun, mais avec un intérêt croissant pour le retour du théâtre en direct et un inventaire de billets inférieur à la normale en raison de la pandémie, ils peuvent être beaucoup plus élevés. Ce samedi, les billets pour les spectacles de 19 h coûtent environ 90 $ chacun.

Certains artistes craignent que l’augmentation du prix des billets aide à maintenir le statu quo.

« Comment puis-je en faire une émission qui permet aux gens de se sentir inclus et d’avoir un public qui reflète notre apparence ? » a demandé Terrence Carey, un artiste de Second City qui est noir.

Une porte-parole de Second City, Colleen Fahey, a déclaré que le modèle de tarification des billets est utile pour permettre à l’entreprise de récupérer ses revenus après une fermeture de 14 mois. Elle a ajouté que les clients ont toujours accès à des billets moins chers.

Chez iO, Olivia Jackson, l’une des créatrices de la pétition, a déclaré qu’elle était impatiente de rencontrer les nouveaux propriétaires pour discuter des problèmes soulevés par son groupe. Après cela, elle déterminerait si elle devait retourner à iO. Si elle décidait de ne pas le faire, elle pourrait toujours se tourner vers l’une des opérations les plus récentes et les plus décapantes.

“Il y a tellement de gens incroyablement talentueux à Chicago qui aiment vraiment l’improvisation”, a-t-elle déclaré. “L’improvisation de Chicago sera OK.”

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