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How Climate Change Hit Wine Country

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ST. HELENA, Californie – En septembre dernier, un incendie de forêt a ravagé l’un des vignobles de Napa Valley de Dario Sattui, détruisant des millions de dollars en biens et équipements, ainsi que 9 000 caisses de vin.

Novembre apporta un deuxième désastre : M. Sattui réalisa que la précieuse récolte de raisins cabernet qui avait survécu à l’incendie avait été ruinée par la fumée. Il n’y aurait pas de millésime 2020.

Un hiver incroyablement sec a conduit à une troisième calamité : au printemps, le réservoir d’un autre vignoble de M. Sattui était presque vide, ce qui signifie peu d’eau pour irriguer la nouvelle récolte.

Enfin, en mars, est venu un quatrième coup : les assureurs de M. Sattui ont déclaré qu’ils ne couvriraient plus la cave qui avait brûlé. Aucune autre entreprise non plus. Dans le patois de l’assurance, la cave ira à nu dans la saison brûlante de cette année, que les experts prédisent d’être particulièrement féroce.

“Nous avons été touchés de toutes les manières possibles”, a déclaré M. Sattui. « On ne peut pas continuer comme ça.

Dans la Napa Valley, le cœur luxuriant de l’industrie vinicole haut de gamme américaine, le changement climatique est synonyme de calamité. Pas à l’extérieur : sur la route principale qui traverse la petite ville de Sainte-Hélène, les touristes affluent toujours dans les établissements vinicoles avec des salles de dégustation superbement aménagées. Au Goose & Gander, où les côtelettes d’agneau coûtent 63 $, la file d’attente pour une table dégringole toujours sur le trottoir.

Mais quittez la route principale, et les vignobles qui ont rendu cette vallée célèbre – où le mélange de sol, de températures et de précipitations était parfait – sont maintenant entourés de paysages brûlés, d’approvisionnements en eau en baisse et de vignerons de plus en plus nerveux. pour que les choses empirent.

Le désespoir a poussé certains producteurs à vaporiser un écran solaire sur les raisins, pour essayer d’empêcher la torréfaction, tandis que d’autres irriguent avec les eaux usées traitées des toilettes et des éviers car les réservoirs sont secs.

Leur sort compte même pour ceux qui ne savent pas distinguer un merlot d’un malbec. Napa possède certaines des terres agricoles les plus chères du pays, se vendant jusqu’à 1 million de dollars l’acre ; une tonne de raisins rapporte deux à quatre fois plus que partout ailleurs en Californie. S’il y a un recoin de l’agriculture américaine avec à la fois les moyens et les incitations pour déjouer le changement climatique, c’est bien ici.

Mais jusqu’ici, l’expérience des vignerons ici démontre les limites de l’adaptation à une planète qui se réchauffe.

Si les tendances à la chaleur et à la sécheresse s’aggravent, “nous sommes probablement en faillite”, a déclaré Cyril Chappellet, président de Chappellet Winery, qui fonctionne depuis plus d’un demi-siècle. “Nous sommes tous hors d’affaire.”

La cave de Stu Smith se trouve au bout d’une route à deux voies qui serpente du côté de Spring Mountain, à l’ouest de Sainte-Hélène. Le trajet demande une certaine concentration : le Glass Fire 2020 a incinéré les poteaux en bois qui soutenaient les garde-corps, qui reposent désormais comme des rubans abandonnés au bord de la falaise.

En 1971, après avoir obtenu son diplôme de l’Université de Californie à Berkeley, M. Smith a acheté 165 acres de terrain ici. Il a nommé sa cave Smith-Madrone, d’après les feuillus rouge orangé aux feuilles cireuses qui entourent les vignobles qu’il a plantés. Pendant près de trois décennies, ces vignobles – 14 acres de cabernet, sept acres chacun de chardonnay et de riesling, plus une poignée de cabernet franc, merlot et petit verdot – n’ont pas été touchés par les incendies de forêt.

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Puis, en 2008, la fumée des incendies à proximité a atteint ses raisins pour la première fois. La récolte s’est poursuivie comme d’habitude. Des mois plus tard, après que le vin ait vieilli mais avant qu’il ne soit mis en bouteille, le frère de M. Smith, Charlie, a remarqué que quelque chose n’allait pas. “Il a dit:” Je n’aime tout simplement pas le goût des rouges “, a déclaré Stu Smith.

Au début, M. Smith a résisté à l’idée que quelque chose n’allait pas, mais a finalement apporté le vin à un laboratoire du comté de Sonoma, qui a déterminé que la fumée avait pénétré la peau des raisins pour en affecter le goût.

Ce que les viticulteurs en sont venus à appeler « le goût de la fumée » menace désormais l’industrie viticole de Napa.

« Le problème avec les incendies, c’est qu’ils ne doivent pas être près de nous », a déclaré M. Smith. La fumée d’incendies éloignés peut flotter sur de longues distances, et il n’y a aucun moyen pour un producteur de l’empêcher.

La fumée est une menace principalement pour les rouges, dont les peaux donnent la couleur du vin. (Les peaux des raisins blancs, en revanche, sont jetées, et avec elles les résidus de fumée.) Les rouges doivent également rester sur la vigne plus longtemps, souvent jusqu’en octobre, les laissant plus exposés aux incendies qui culminent généralement au début de l’automne.

Les vignerons pourraient passer du raisin rouge au raisin blanc mais cette solution se heurte aux exigences du marché. Les raisins blancs de Napa se vendent généralement environ 2 750 $ la tonne en moyenne. Les rouges, en revanche, se vendent en moyenne environ 5 000 $ la tonne dans la vallée, et plus pour le cabernet sauvignon. A Napa, il y a un dicton : le cabernet est roi.

Les dégâts en 2008 se sont avérés être un précurseur de bien pire à venir. La brume du feu de verre a rempli la vallée; tant de viticulteurs ont cherché à tester leurs raisins pour le goût de la fumée que le délai d’exécution au laboratoire le plus proche, une fois trois jours, est devenu deux mois.

Les pertes ont été impressionnantes. En 2019, les producteurs du comté ont vendu pour 829 millions de dollars de raisins rouges. En 2020, ce chiffre a chuté à 384 millions de dollars.

Parmi les victimes figurait M. Smith, dont toute la récolte a été touchée. Maintenant, l’héritage le plus visible de l’incendie sont les arbres : les flammes ont brûlé non seulement les madrones qui ont donné son nom à la cave de M. Smith, mais aussi les sapins de Douglas, les chênes bruns et les lauriers.

Les arbres brûlés par les feux de forêt ne meurent pas immédiatement ; certains s’attardent pendant des années. Un après-midi de juin, M. Smith a évalué les dommages causés à sa forêt, s’arrêtant à un madrone qu’il aimait particulièrement mais dont les chances n’étaient pas bonnes. “C’est mort”, a déclaré M. Smith. “Il ne le sait pas encore.”

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De l’autre côté de la vallée, Aaron Whitlatch, responsable de la vinification chez Green & Red Vineyards, est monté dans une jeep couleur poussière pour un voyage dans la montagne afin de démontrer ce que la chaleur fait aux raisins.

Après avoir navigué dans des lacets abrupts, M. Whitlatch a atteint une rangée de vignes produisant des raisins de petite sirah recouverts d’une fine couche de blanc.

La semaine précédente, les températures avaient dépassé les 100 degrés et le personnel avait aspergé les vignes de crème solaire.

« Les empêche de brûler », a déclaré M. Whitlatch.

La stratégie n’avait pas parfaitement fonctionné. Il montra une grappe de raisin tout en haut du pic exposée au soleil pendant les heures les plus chaudes de la journée. Certains des fruits étaient devenus noirs et rétrécis – devenant, effectivement, des raisins secs absurdement coûteux.

“La température de cet amas a probablement atteint 120”, a déclaré M. Whitlatch. “Nous avons été incendiés.”

Alors que les journées deviennent plus chaudes et le soleil plus dangereux à Napa, les viticulteurs tentent de s’adapter. Une option plus coûteuse que la crème solaire consiste à couvrir les vignes d’une toile d’ombrage, a déclaré M. Whitlatch. Une autre tactique, encore plus coûteuse, consiste à replanter des rangées de vignes afin qu’elles soient parallèles au soleil dans la partie la plus chaude de la journée, captant moins de sa chaleur.

À 43 ans, M. Whitlatch est un vétéran des incendies de vin. En 2017, il était vigneron adjoint à Mayacamas Vineyards, un autre vignoble de Napa, lorsqu’il a été incendié par une série d’incendies de forêt. C’est sa première saison chez Green & Red, qui a perdu toute sa récolte de rouges à cause de la fumée du Glass Fire.

Après cet incendie, l’assureur de la cave a écrit aux propriétaires, Raymond Hannigan et Tobin Heminway, énumérant les changements nécessaires pour réduire son risque d’incendie, notamment la mise à jour des panneaux de disjoncteurs et l’ajout d’extincteurs. « Nous avons dépensé des milliers et des milliers de dollars pour moderniser la propriété », a déclaré M. Hannigan.

Un mois plus tard, Philadelphia Insurance Companies a envoyé une autre lettre au couple, annulant quand même leur assurance. L’explication était brève : « Risque inéligible – l’exposition aux incendies de forêt ne respecte pas les directives de souscription actuelles. » La société n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Mme Heminway et M. Hannigan n’ont pu trouver de couverture auprès d’aucun autre transporteur. La législature californienne envisage un projet de loi qui permettrait aux établissements vinicoles d’obtenir une assurance par le biais d’un pool à haut risque géré par l’État.

Mais même si cela passe, a déclaré M. Hannigan, “cela ne nous aidera pas pendant cette saison de récolte”.

Juste au sud de Green & Red, M. Chappellet se tenait au milieu de l’agitation du vin en cours de mise en bouteille et du déchargement des camions. Chappellet Winery est l’image de l’efficacité à l’échelle commerciale, produisant quelque 70 000 caisses de vin par an. Le bâtiment principal, construit par ses parents après l’achat de la propriété en 1967, ressemble à une cathédrale : des poutres en bois gargantuesques s’élèvent vers le haut, abritant rangée après rangée de fûts de chêne vieillissant une fortune de cabernet.

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Après l’incendie de verre, M. Chappellet est l’un des chanceux – il a toujours une assurance. Cela coûte juste cinq fois plus que l’an dernier.

Sa cave paie maintenant plus d’un million de dollars par an, contre 200 000 $ avant l’incendie. Dans le même temps, ses assureurs ont réduit de moitié le montant des couvertures qu’ils étaient prêts à offrir.

“C’est insensé”, a déclaré M. Chappellet. “Ce n’est pas quelque chose que nous pouvons supporter à long terme.”

Il y a d’autres problèmes. M. Chappellet a souligné ses vignobles, où les ouvriers coupaient les raisins des vignes – non pas parce qu’ils étaient prêts à être récoltés, mais parce qu’il n’y avait pas assez d’eau pour les faire pousser. Il a estimé que cela réduirait sa récolte cette année d’un tiers.

“Nous n’avons pas le luxe de leur donner le montant normal qu’il leur faudrait pour être vraiment en bonne santé”, a déclaré M. Chappellet.

Pour montrer pourquoi, il a emprunté un chemin de terre, s’arrêtant à ce qui était autrefois la paire de réservoirs qui alimentaient ses vignobles. Le premier était plein au tiers ; l’autre, juste au-dessus, était devenu une fosse stérile. Un tuyau qui pompait autrefois de l’eau reposait plutôt sur le lit poussiéreux du lac.

Ce est la catastrophe », a déclaré M. Chappellet.

Lorsque le printemps est arrivé cette année et que le réservoir du vignoble de Dario Sattui était vide, son collègue Tom Davies, président de V. Sattui Winery, a élaboré un plan de secours. M. Davies a trouvé Joe Brown.

Huit fois par jour, M. Brown arrive sur un quai de chargement dans les installations du district d’assainissement de Napa, remplit un camion-citerne de 3 500 gallons d’eaux usées traitées et parcourt 10 milles jusqu’au vignoble, puis fait demi-tour et recommence.

L’eau, qui provient des toilettes et des égouts domestiques et est tamisée, filtrée et désinfectée, est une aubaine, à 6,76 $ le camion. Le problème est le transport : chaque chargement coûte à M. Davies environ 140 $, ce qui, selon lui, ajoutera 60 000 $ ou plus au coût d’exploitation du vignoble cette saison.

Et cela en supposant que les responsables de Napa continuent de vendre des eaux usées, qui pourraient en théorie être rendues potables. À mesure que la sécheresse s’aggrave, la ville peut décider que ses habitants en ont davantage besoin. “Nous sommes inquiets qu’à un moment donné, l’assainissement de Napa ne dise plus d’eau”, a déclaré M. Davies.

Après avoir dépassé le réservoir vide, M. Davies s’est arrêté au sommet d’une colline surplombant le vignoble.

Si Napa peut passer encore un an ou deux sans incendies majeurs, M. Davies pense que les assureurs reviendront. Les problèmes de fumée et de pénurie d’eau sont plus difficiles à résoudre.

« Il est encore un peu tôt pour parler de la disparition de notre industrie », a déclaré M. Davies, regardant de l’autre côté de la vallée. “Mais c’est certainement une préoccupation.”

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