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The Fisherwomen, Chevron and the Leaking Pipe

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The Fisherwomen, Chevron and the Leaking Pipe

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GARAMATU, Nigéria — Lorsque la marée est montée sous la maison en bois branlante sur pilotis d’Onitsha Joseph, une pêcheuse qui vit au-dessus des rivières sinueuses du delta du Niger dans le sud du Nigéria, elle a apporté une nappe de pétrole brut.

Peu de temps après, elle a vu des poissons morts flotter sur du pétrole de quelques centimètres d’épaisseur et la pêche – son gagne-pain – est devenue impossible. Les vapeurs étaient si fortes à un moment donné que Mme Joseph s’est évanouie. Elle a été transportée d’urgence à l’hôpital sur un hors-bord.

Au début, elle n’avait aucune idée d’où cela venait. Puis, avec d’autres pêcheuses un jour de février, elle a dit qu’elles avaient repéré quelque chose qui bouillonnait à la surface de la rivière. Mme Joseph a approché son canot noirci par l’huile.

Loin en dessous d’elle serpentait un tuyau. Le géant pétrolier américain Chevron a posé ce tuyau 46 ans auparavant, selon de nombreux voisins de Mme Joseph qui étaient là à l’époque, et maintenant, selon eux, il fuyait.

Ainsi a commencé une bataille entre Chevron et des centaines de pêcheurs dans le delta du Niger. Chevron nie que du pétrole se déversait de ses tuyaux. Mais les femmes ont insisté sur le fait qu’il ne s’agissait que d’un autre exemple de refus des compagnies pétrolières de prendre leurs responsabilités et ont décidé de mener le combat jusqu’aux portes de la compagnie pétrolière.

“Vous voulez nous tuer avec votre pétrole”, a déclaré Mme Joseph, de plus en plus émue. « Nous viendrons vers vous pour que vous puissiez nous tuer vous-mêmes. En personne.”

Des compagnies pétrolières comme Chevron, Shell et Eni ont réalisé des milliards de bénéfices dans la vaste région du delta du Niger au cours des dernières décennies. Mais maintenant, certains se retirent – ​​et ils laissent une ruine totale dans leur sillage, selon les observateurs du gouvernement et les organisations environnementales et de défense des droits humains. Le délicat écosystème du delta du Niger, autrefois grouillant de vie végétale et animale, est aujourd’hui l’un des endroits les plus pollués de la planète.

Ce sont les femmes, qui pratiquent l’essentiel de la pêche dans les criques et les marais de cette partie du delta du Niger, qui tentent de demander des comptes aux compagnies pétrolières.

Lorsqu’elles ont découvert le bouillonnement inquiétant, les pêcheuses ont alerté les dirigeants locaux, qui ont informé la filiale nigériane de Chevron. Au début, Chevron les a ignorés, ont déclaré les dirigeants locaux, et le pétrole a continué à couler dans la canalisation.

Bientôt, l’huile noire a taché les racines des mangroves – des arbres qui aiment l’eau salée et qui servent de pépinières pour les poissons et les crustacés.

Les pêcheuses décidèrent qu’il était temps d’occuper Chevron.

Des centaines de femmes de 18 communautés, dont Mme Joseph, sont arrivées dans trois établissements de Chevron le 26 mars. Il y avait de nouvelles mères avec des bébés sur le dos et des arrière-grands-mères dans leurs 80 ans. Dans ce monde fluvial, certains ont zoomé sur des vedettes rapides. D’autres pagayaient jusqu’à des stations d’écoulement ressemblant à des forteresses sur des canoës sculptés à la main.

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Ils ont grimpé aux échelles de Chevron.

Ils ont escaladé les grillages de Chevron, tombant de l’autre côté.

Ils ont secoué des feuilles de palmier et cogné des bouteilles en plastique, en chantant des chansons de protestation.

Puis ils s’installèrent pour attendre.

Ils ont juré d’occuper les installations jusqu’à ce que Chevron fasse une enquête appropriée sur la cause du déversement.

Des années à vivre avec la pollution pétrolière les ont rendus déterminés. Les agences gouvernementales nigérianes ont dénombré des dizaines de milliers de déversements de pétrole provenant de nombreuses sources dans le delta du Niger au cours des 15 dernières années, bien que les données sur les déversements varient considérablement. Des dizaines de millions de barils ont été déversés depuis le début de la production dans les années 1950, selon une étude de 2011, soit le quadruple du volume déversé lors de la catastrophe du golfe du Mexique en 2010.

Pendant des années, les femmes s’étaient senties flouées par Chevron, la compagnie pétrolière dominante dans leur région immédiate. Leurs villages étaient pauvres. Les maisons de zinc et de bois protégeaient à peine des éléments. Les salles de bain étaient des cabanes fragiles au-dessus de la rivière.

En revanche, les installations de Chevron qu’ils occupaient étaient comme de petites villes. Ils produisaient même de l’électricité, même s’ils ne la partageaient pas.

« D’ici à Chevron, il y a moins de deux milles. S’ils n’avaient pas été méchants, ils auraient apporté de l’électricité ici », a déclaré Akasaere Mila, un ancien de la communauté âgé de 82 ans à Kokodiagbene, un village près du site du déversement. « Chevron est une entreprise très riche, mais ils sont très méchants avec nous. »

Une fois, Mme Mila a visité le bureau de Chevron à Warri, une ville à plusieurs heures de bateau. C’est un immeuble de bureaux bas et banal – mais pour Mme Mila, cela semblait le summum du luxe.

“C’est un bâtiment très fantastique, avec air conditionné, lumière 24 heures sur 24”, a-t-elle déclaré. « L’eau sort du robinet. Vous n’avez pas besoin de sortir pour acheter de la nourriture, ils l’ont juste là. Et ils obtiennent l’argent pour cela de cet endroit.

Ce n’était pas la première fois qu’une manifestation à grande échelle entièrement composée de femmes fermait les infrastructures de l’entreprise et provoquait une agitation.

En 2017, à plus de 160 km au sud-est de Gbaramatu, à travers un vaste enchevêtrement de mangroves et de rivières, les femmes de Belema ont protesté contre Shell. Après des années de sous-développement et de chômage, ils voulaient que Shell cède son champ pétrolier à un homme d’affaires local, Tein Jack-Rich.

Ils ont occupé les installations de Shell pendant près de deux ans. Ça a marché. L’entreprise de M. Jack-Rich, Belemaoil, a repris l’exploitation et la maintenance de Shell.

Les femmes là-bas ne sont pas devenues riches. Mais avant Covid-19, M. Jack-Rich employait plus de 1 000 personnes locales, accordait des bourses et construisait des routes et des puits, a déclaré Anabs Sara-Igbe, un éminent chef, affirmant que l’investissement dans la communauté “dépasse de loin ce que nous avons vu de Shell et Chevron tout au long de leurs années d’activité.

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Ces années tirent peut-être à leur fin.

Le monde s’éloigne des combustibles fossiles. Après des décennies d’extraction, les grandes compagnies pétrolières quittent progressivement le delta du Niger ou s’en vont au large, mais, selon les écologistes, souvent sans déclasser leurs infrastructures vieillissantes, ce qui est fait pour restaurer l’environnement et empêcher la lixiviation des polluants.

“Ils déménagent et laissent tout le gâchis derrière eux”, a déclaré Celestine AkpoBari, une éminente écologiste. “Ils sont heureux de vendre le passif à quiconque veut acheter et de s’enfuir.”

Les pêcheuses ne voulaient pas que Chevron parte. Ils pouvaient à peine imaginer la vie sans Chevron. La société extrait du pétrole en partenariat avec le gouvernement fédéral nigérian, qui dépend fortement des revenus pétroliers. Le gouvernement et les compagnies pétrolières étaient perçus comme presque synonymes – parfois bienveillants, parfois malveillants – distribuant ou non des miettes du gâteau national. Mais pas quelque chose dont on pourrait se débarrasser.

Les femmes voulaient juste que l’entreprise arrête la fuite du tuyau, enquête – ce qui pourrait conduire à une indemnisation – et quelques sacs de manioc ou de riz pour les faire tenir jusqu’à ce qu’elles puissent à nouveau pêcher.

La nuit, aux stations de débit de Chevron, les pêcheuses dormaient sur des passerelles en métal dur, infestées de moustiques. De temps en temps, ils pagayaient à la maison pour changer de vêtements. Leurs vies étaient en pause.

Leur impact était clair, cependant. Chevron dit qu’il a coupé le flux de pétrole vers ses tuyaux dans la région. La fuite s’est arrêtée, ont déclaré les femmes.

Après environ 10 jours, les dirigeants masculins locaux leur ont demandé de partir. Ils ont déclaré que les responsables de Chevron avaient promis une enquête dès que les femmes seraient sorties.

Leurs espoirs ont augmenté, ils sont remontés sur leurs bateaux et sont partis.

Mme Joseph est retournée dans sa maison sur pilotis, où les tout-petits du camp jouaient dans la boue grossièrement glissante. Elle a essayé de nettoyer ses filets collants.

La plupart du temps, elle était assise sur son pont, attendant l’arrivée du personnel de Chevron pour l’enquête promise.

Mais personne n’est venu.

Des vapeurs se sont infiltrées à travers son sol. Des hélicoptères bourdonnaient au-dessus de sa tête. Elle supposa qu’ils appartenaient à Chevron. Chaque nuit, deux hommes locaux étaient postés pour monter la garde sur ses ponts, surveillant au loin le site suspecté du déversement. Ils étaient là parce que les membres de la communauté craignaient que Chevron ne répare secrètement le tuyau, ou pire, charge des militants de le faire exploser afin qu’ils puissent prétendre que des vandales ou des voleurs de pétrole avaient causé le déversement. Les défenseurs de l’environnement disent que les compagnies pétrolières sont souvent accusées de cela dans la région.

Mme Joseph n’avait aucune idée de la raison pour laquelle l’enquête prenait autant de temps. Mais elle a entendu parler de choses alarmantes. Tout d’abord, tous les membres d’un groupe ethnique particulier, les Itsekiris, ont été expulsés de plusieurs villages en aval du ruisseau.

Ensuite, des rapports sont arrivés selon lesquels un village d’Itsekiri avait été attaqué et un homme tué. Les villageois ont déclaré que les assaillants étaient des hommes du groupe ethnique de Mme Joseph, les Ijaws.

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Il y avait depuis longtemps des conflits entre les Itsekiris et les Ijaws, en partie causés par les tactiques de division pour régner des colonialistes britanniques. Mais maintenant, ils semblaient se diriger vers une guerre totale – et le catalyseur était l’insaisissable «visite d’enquête conjointe» sur le déversement – ​​un processus qui est souvent problématique, les compagnies pétrolières ayant une influence indue sur le résultat, mais c’est la première étape vers la détermination de l’indemnisation.

Des enquêtes conjointes sont censées être menées par l’entreprise, les régulateurs de l’État et les représentants de la communauté. La question était : quelles communautés ?

Les Itsekiris voulaient faire partie de l’enquête. Les Ijaws pensaient que les Itsekiris essayaient d’utiliser l’enquête pour revendiquer leurs terres. Ils ont refusé de laisser les Itsekiris participer.

Lors du plus grand festival annuel de Gbaramatu, les femmes dansaient et s’agenouillaient devant le roi. En marge, un leader de la jeunesse Ijaw, Godswill Doubra, a déclaré à propos des Itsekiris : « Si nous voulons tuer, nous pouvons en tuer des dizaines. »

Deux jours plus tard, dans sa paisible maison de ville, Gabriel Yomere, un leader Itsekiri, a menacé les Ijaws : « Nous n’allons pas nous reposer sur notre rame et leur permettre de massacrer notre peuple.

Le conflit entravait l’enquête conjointe et avec elle, la perspective d’indemnisation. Les deux parties ont déclaré qu’en fin de compte, d’autres avaient tout à gagner du différend.

“A qui profite si les Ijaws et Itsekiris sont en crise et s’entretuent ?” a demandé Godspower Gbenekama, le porte-parole de Gbaramatu. “C’est Chevron.” « Quand nous nous serons détruits, ils entreront et mangeront », a-t-il déclaré.

Chevron et Chevron Nigeria Limited, la filiale locale de l’entreprise, ont refusé un entretien. Mais un porte-parole de Chevron a déclaré dans un communiqué qu’aucune visite d’enquête conjointe n’avait été effectuée en raison de ces “désaccords” communautaires. La surveillance aérienne qu’il a effectuée a montré qu’aucun déversement n’était venu de ses installations, a-t-il ajouté. “Jusqu’à présent, rien n’indique que l’éclat du pétrole émane des actifs des CNL”, indique le communiqué.

Les femmes de la manifestation ont dérivé vers leurs filets à la mi-avril. Leurs prises étaient pitoyables.

« Avant, j’avais du poisson jusqu’ici », dit Idukedoumeme Koko, son long filet tiré à moitié hors de l’eau. Elle l’a essoré. “Regardez cette huile noire.”

“Ce n’est pas suffisant pour nous nourrir”, a déclaré Deborah Emiko, en regardant la prise du jour dans son panier, d’une valeur d’environ 50 centimes.

Ils ont commencé à parler de revenir pour protester.

Mme Joseph a regardé l’huile dans les plis de ses mains. Elle regarda les sacs qu’elle remplissait autrefois d’écrevisses à envoyer à ses enfants. Ils étaient vides depuis des mois. L’indemnisation semblait une perspective lointaine. Certaines femmes achetaient pour manger du poisson congelé expédié de Russie et des États-Unis, mais elle n’avait pas les moyens de se le permettre. Pétrole ou pas pétrole, il faudrait qu’elle aille à la pêche.

« J’ai faim, dit-elle. “Je veux essayer.”

Reprenant sa pagaie, son bonnet de laine légèrement de travers, elle chargea des filets tachés dans son canoë et se dirigea vers la rivière.

Ben Ezeamalu et Enaibo Asiayei ont contribué au reportage.

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